(Afbeelding tegoed: BioWare)

Lees verder

(Afbeelding tegoed: BioWare)

Games die het decennium definieerden: Mass Effect 2 had kracht bij het vertellen van verhalen door niet bang te zijn om zijn helden te vermoorden

Iedereen weet dat twee artsen, ‎Ray Muzyka‎ en ‎Greg Zeschuk‎, gebouwd BioWare als een bedrijf. Maar de cultuur en personages die de studio tot een succes maakten, werden bedacht aan de tafel van James Ohlen.

Ohlen was de kerker-meester van de pen-en-papier-campagne die de poort van Baldur heeft voortgebracht. In plaats van te spelen met het soort geoptimaliseerde uber-helden die de neiging hebben te schitteren in computer-RPG’s, rolde de groep diep gebrekkige personages en bleef ze bij hen. Khalid was een jager met een overweldigende krachtstatistiek, die bijdroeg aan een persoonlijkheid die wordt gedefinieerd door een laag zelfbeeld. Minsc was een barbaar die de gewoonte had om tijdens het gevecht om te vallen, en daarom verzon zijn speler, Cameron Tofer, een hamster-sidekick om rond het slagveld te rennen in de plaats van Minsc.

Deze onconventionele partijleden vormden de doorbraak die RPG volgde, waardoor Baldur’s Gate een oneerbiedigheid kreeg die zijn doomproclamaties en politieke intriges in evenwicht bracht. Ze leerden spelers ook om imperfectie te omarmen: als je de assertieve genezer en druïde Jaheira koos, moest je haar man Khalid ook nemen en een manier vinden om hem te laten werken — misschien zijn potentieel als bolwerk van de partij te ontdekken. Je kunt die inclusiviteit vandaag nog steeds in het DNA van BioWare zien.

(Afbeelding tegoed: Beamdog)

Daarom is het belangrijk waar James Ohlen naartoe gaat. Eerder deze maand kondigde hij de oprichting aan van een nieuwe studio met een oude BioWare Austin mucker, Chad Robertson. Archetype Entertainment is een ‘autonome divisie’ van D&D eigenaars Wizards of the Coast en zal verhaalgestuurde RPG’s maken met een focus op impactvolle keuzes.

«We bouwen games die de diversiteit van ons publiek vertegenwoordigen», zegt de studio op haar site. «We zijn ook van mening dat gamestudio’s topontwikkelaars moeten machtigen en hen moeten uitdagen met ambitieuze projecten die worden gevormd door een sterke, duidelijk gecommuniceerde creatieve visie.»

Het is een verklaring die herinnert aan enkele beperkingen waarmee Ohlen te maken kreeg bij BioWare Austin, een studio die hij mede-oprichtte en die vaak ondergewaardeerd is geraakt.

Lees verder  De ontwikkelaar van Battle Royale Mavericks met 1.000 spelers: Proving Grounds is failliet gegaan

Sterren ambacht

(Afbeelding tegoed: Archetype Entertainment)

BioWare Austin werd opgericht om Star Wars: The Old Republic te maken, een MMO die bij de release terecht werd bekritiseerd omdat hij te veel leek op World of Warcraft. Toen Ohlen BioWare in de zomer van 2018 verliet, betreurde hij dat hij het project niet verder had geleid dan de meest voor de hand liggende inspiratie.

«Ik was de gamedirecteur, wat betekende dat ik de meeste macht had», zei hij tegen Game Informer. «Maar ik had vaak het gevoel dat ik de kapitein van de Titanic was en ik kon het gewoon een heel klein beetje sturen als ik er alles aan deed.»

Desondanks bevat The Old Republic enkele van de beste avonturen van BioWare. De studio wilde de game vullen met verhalen van meerdere origine, en zodra ze de verplichte Jedi Knight en Sith Warrior campagnes hadden weggegooid, gingen ze diep in op de rollen die zelden in de schijnwerpers komen: Smuggler, Bounty Hunter, Imperial Agent . De laatste gooide je in wezen als een verzorger voor de Sith — opruimend na hun impulsieve, rommelige en strategisch slecht geadviseerde moordpartijen. Klinkt dat niet als een fascinerend perspectief voor een RPG?

In de jaren daarna heeft BioWare Austin zijn ambacht geperfectioneerd in hoofdzakelijk uitbreidingen voor één speler zoals Knights of the Fallen Empire, die de morele complexiteit van een Jedi-Sith-alliantie genoot. Terwijl de wereld elk gerucht of soundbite over Knights of the Old Republic 3 opsloeg, bouwde de studio rustig waardige opvolgers van de naam.

Tegen 2014 leek het erop dat BioWare Austin eindelijk iets voor zichzelf zou kunnen creëren. En passend, zou die afgescheiden game sterk worden geïnspireerd door tafelblad D&D. Shadow Realms is ontworpen om door vijf spelers te worden gespeeld — vier samen in een partij en de vijfde tegen hen als een soort kwaadaardige DM. De Shadowlord zou wezens besturen, vallen instellen en de omgeving verschuiven om helden te laten struikelen. Shadow Realms zou de eerste BioWare-game zijn die expliciet één voet in de echte wereld had, omdat de hoofdrolspelers van de aarde naar een parallelle fantasiewereld zouden worden getransporteerd, Embra.

Lees verder  Voor Doom 1 en 2 moet je niet langer inloggen op een Bethesda-account om te spelen

(Afbeelding tegoed: BioWare)

«Archetype Entertainment betekent een kans voor voormalige BioWare Austin-medewerkers om iets voor zichzelf te maken.»

Helaas, ‘leek’ en ‘zou hebben’ zijn de sleutelwoorden — Shadow Realms werd later geannuleerd voor extra handen op Dragon Age: Inquisition en Mass Effect: Andromeda, twee games onder leiding van andere studio’s bij BioWare.

De ontwikkeling van Anthem volgde hetzelfde patroon. Ondanks zijn jarenlange ervaring met het enige online spel van BioWare, werd Austin gedegradeerd naar de tweede studio van het project. Het team in Edmonton, het oudste kantoor van BioWare, kreeg in plaats daarvan creatieve leiding.

Volgens een rapport over het maken van volkslied vonden sommige medewerkers in Austin hun expertise afgewezen en waren ze gefrustreerd door het gebrek aan duidelijke aanwijzingen van Edmonton. Het kan heel goed zijn dat BioWare Austin uiteindelijk Anthem beeldhouwt tot iets dat het waard is om te spelen, omdat de studio na de lancering live services overnam. Maar een verward spel met een vreselijke reputatie is nauwelijks een passende beloning voor al dat geduld.

Archetype Entertainment is dus een kans voor voormalige BioWare Austin-medewerkers om iets voor zichzelf te maken. Het eerste project is een science fiction RPG — maar met Wizards of the Coast aan boord moet het slechts een kwestie van tijd zijn voordat Ohlen terugkeert naar zijn D & D-tafel.

Hopelijk hoeven we niet lang te wachten om het eerste project van Archetype aan onze grote lijst toe te voegen aankomende spellen.